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rivista semestrale
anno I · numero 2
luglio-dicembre 2009

4. La transizione energetica in Europa dal 1700 a oggi

Scritto da Paolo Malanima.

Premessa

I cambiamenti decisivi avvenuti nell’economia europea degli ultimi due secoli vengono spesso indicati dagli storici con le espressioni di crescita moderna o di modernizzazione dell’economia. Alcuni elementi centrali di questa trasformazione possono essere riassunti con poche cifre essenziali:

aumento della popolazione: da meno di 200 milioni di abitanti nell’intero continente nel 1800 a 730 nel 2000, con una crescita di 3,5-4 volte;

aumento del prodotto pro capite: da circa 1.000 dollari internazionali del 1990 all’inizio dell’Ottocento a 16.000 nel 2000, con un aumento di circa 16 volte;

aumento del prodotto aggregato: nell’insieme del continente, in due secoli, la capacità di produrre è aumentata di 50-60 volte.

Crescita e energia. Un presupposto indispensabile della modernizzazione economica è stato il progresso delle conoscenze tecniche e in particolare di quelle nel settore dello sfruttamento delle risorse energetiche. Se definiamo l’energia, sotto il profilo economico, come la capacità di compiere lavoro utile per soddisfare i bisogni e i desideri degli uomini, questa capacità è aumentata decisamente. Per quanto il cambiamento nel sistema energetico non costituisca, da solo, una condizione sufficiente della crescita economica, esso costituisce, tuttavia, una condizione necessaria, nel senso che, senza di esso, il processo della crescita moderna, che ancora continua, non avrebbe potuto aver luogo.

In altri termini: il forte aumento del numero degli uomini e del loro potere d’acquisto non avrebbe potuto essere sostenuto senza un aumento nella capacità di trasformare i materiali dell’ambiente in beni e servizi; e questa capacità è, appunto, fornita dal sistema energetico.

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n. 2

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